El significado biológico de la “raza”

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Muchas sociedades humanas clasifican a las personas en categorías raciales. Estas categorías suelen tener efectos muy reales desde el punto de vista político, social y económico. Incluso si la raza es culturalmente real, eso no significa que estas categorías raciales sociales sean biológicamente significativas. Por ejemplo, los individuos que se clasifican como “blancos” en Brasil son a menudo considerados “negros” en los Estados Unidos, y muchos otros países usan términos raciales similares o idénticos en maneras altamente inconsistentes.

Esta inconsistencia sólo se refuerza cuando se examina genéticamente. Por ejemplo, Lao et al.evaluaron la ascendencia geográfica de los “blancos” y “negros” autodeclarados en los Estados Unidos mediante el uso de un panel de marcadores genéticos geográficamente informativos. Es bien sabido que las frecuencias de alelos varían sobre el espacio geográfico en los seres humanos.

Aunque las diferencias en las frecuencias de los alelos son generalmente muy modestas para cualquier gen, es posible con la tecnología moderna del ADN inferir la ascendencia geográfica de los individuos anotando un gran número de genes. Usando estos marcadores geográficamente informativos, los “blancos” autoidentificados de los Estados Unidos son principalmente de ascendencia europea, mientras que los “negros” estadounidenses son principalmente de ascendencia africana, con poca superposición en la cantidad de ascendencia africana entre los “blancos” Y “negros”.

En contraste, Santos et al. realizaron una evaluación genética similar de brasileños que se autoidentificaron a sí mismos como “blancos”, “marrones” y “negros” y encontraron una amplia superposición en la cantidad de ascendencia africana entre todas estas “razas”. De hecho, muchos “blancos” brasileños tienen más ascendencia africana que algunos “negros” estadounidenses. Obviamente, las categorías raciales culturalmente definidas de “blanco” y “negro” no tienen los mismos significados genéticos en Estados Unidos y Brasil.

Las inconsistencias en el significado de “raza” a través de las culturas y con ascendencia genética proporcionan una razón convincente para una definición biológica y libre de cultura de la raza. Otra razón es que los seres humanos son el producto de los mismos procesos evolutivos que han llevado a todas las otras especies en este planeta. La subdivisión de una especie en grupos o categorías no es exclusiva de nuestra especie.

Dado que la biología evolutiva se ocupa de toda la vida en este planeta, los biólogos necesitan una definición de raza que sea aplicable a todas las especies. Una definición de “raza” que es específica a una cultura humana en un momento dado de su historia cultural es inadecuada para este propósito. Por lo tanto, una definición universal, libre de cultura de la raza es necesario antes de la cuestión de la existencia de razas en los seres humanos (o cualquier otra especie) se pueden abordar en un contexto biológico.

La palabra “raza” no se usa comúnmente en la literatura biológica no humana. Los biólogos evolutivos tienen muchas palabras para las subdivisiones dentro de una especie. En el nivel más bajo son los demes, las poblaciones locales de cría. Demes no tienen connotación de ser una subdivisión o tipo importante dentro de una especie. En la genética de poblaciones humanas, incluso grupos étnicos o tribus pequeños se subdividen frecuentemente en múltiples demes, mientras que “raza” siempre se refiere a un grupo mucho más grande.

Otro tipo de subdivisión es “ecotipo”, que se refiere a un grupo de individuos que comparten una o más adaptaciones a un entorno específico. A veces la variable ambiental que lo define es generalizada, por lo que un ecotipo puede referirse a una gran población geográfica. Sin embargo, a veces la heterogeneidad ambiental puede existir a pequeña escala geográfica. En tales circunstancias, un único área local sin subdivisión genética significativa para casi todos los genes puede contener más de un ecotipo.
Por lo tanto, los ecoetipos no son universalmente una subdivisión o tipo importante dentro de una especie, sino a veces simplemente un polimorfismo local. Los ecoetipos no pueden definir la “raza” de una manera aplicable a todas las especies, y si los ecotipos pueden definir o no las razas humanas se tratarán más adelante. De todas las palabras utilizadas para describir subdivisiones o subtipos dentro de una especie, la que se ha definido explícitamente para indicar las “razas” o subdivisiones geográficas principales es “subespecie”.

Debido a este uso bien establecido en la literatura evolutiva, la “raza” y la “subespecie” serán consideradas sinónimos de una perspectiva biológica. De esta manera, la “raza” humana puede colocarse en un contexto evolutivo más amplio que ya no es específico de la especie o culturalmente dependiente.

La cuestión de la existencia de “razas” humanas se convierte ahora en la cuestión de la existencia de subespecies humanas. Esta cuestión se puede abordar de manera objetiva utilizando criterios universales. La Ley de Especies en Peligro de los Estados Unidos impone la protección de las subespecies de vertebrados amenazados. En consecuencia, los biólogos de conservación han desarrollado definiciones operacionales de raza o subespecie que son aplicables a todos los vertebrados, y dos han sido utilizados extensivamente.

Diferentes definiciónes de raza

Una definición considera a las razas como poblaciones geográficamente circunscritas dentro de una especie que tienen límites agudos que las separan del resto de la especie . En los estudios taxonómicos tradicionales, los límites fueron definidos por diferencias morfológicas, pero ahora estos límites se definen típicamente en términos de diferencias genéticas que se pueden anotar de manera objetiva en todas las especies.

La mayoría de los demes o las poblaciones locales dentro de una especie muestran algún grado de diferenciación genética de otras poblaciones locales, por tener o bien algunos alelos únicos o al menos diferentes frecuencias de alelos. Si todas las poblaciones genéticamente distinguibles se elevaran al estatus de raza, entonces la mayoría de las especies tendrían cientos o decenas de miles de razas, haciendo de la raza nada más que un sinónimo de un tema o población local.

Una raza o subespecie requiere un grado de diferenciación genética que está muy por encima del nivel de diferencias genéticas que existen entre las poblaciones locales. Un umbral comúnmente usado es que dos poblaciones con límites agudos se consideran diferentes si el 25% o más de la variabilidad genética que comparten colectivamente se encuentra entre las diferencias de población .

Una segunda definición define las razas como distintos linajes evolutivos dentro de una especie. Un linaje evolutivo es una población de organismos caracterizados por una línea de descendencia continua de tal manera que los individuos en la población en un momento dado están conectados por relaciones entre antepasados ​​y descendientes.

Debido a que los linajes evolutivos a menudo pueden anidarse juntos en un linaje evolutivo más ancestral, los linajes evolutivos que son relevantes para definir subespecies en biología de conservación son las unidades de población más pequeñas que funcionan como un linaje evolutivo dentro de una especie. El concepto de especie filogenética eleva todos los linajes evolutivos al estado de las especies, pero la mayoría de los conceptos de especies permiten la existencia de múltiples linajes dentro de una especie.

Por ejemplo, el concepto de especie de cohesión define a una especie como un linaje evolutivo que mantiene su cohesión a lo largo del tiempo porque es una comunidad reproductiva capaz de intercambiar gametos y / o una comunidad ecológica que comparte una adaptación o adaptaciones derivadas necesarias para una reproducción exitosa. , 2001). Dos o más linajes evolutivos anidados dentro de un linaje más antiguo que son capaces de intercambiar gametos y / o compartir las mismas adaptaciones necesarias para una reproducción exitosa se consideran linajes anidados dentro de una sola especie de cohesión. El concepto de especies biológicas sólo utiliza el criterio de la intercambiabilidad de los gametos y es un subconjunto lógico apropiado del concepto de cohesión.

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